Más mujeres tienen fibromialgia que cáncer de mama

En 2001, Emily Shaules era una abogada activa y feliz de 25 años que vivía en Chicago cuando un movimiento casual de su cabello provocó un chasquido repentino e insoportable en su cuello. Ante el temor de que hubiera roto algo o se hubiera dado un latigazo, se dirigió a la sala de emergencias, donde le diagnosticaron un tirón muscular, le recetaron Vicodin y le aseguró que sus síntomas desaparecerían en una semana.

En cambio, el dolor comenzó a irradiar a través de su cuerpo. Un mes después, ya no podía soportar abrazar a su novio. “Imagínate si alguien te cortara el dedo”, dice ella. “Sentí ese nivel de dolor, en todas partes”.

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Los doctores probaron a Emily para todo, desde discos abultados e hipotiroidismo hasta lupus y esclerosis múltiple, todos resultaron negativos. Para el año 2003, no podía recoger a su perro de 12 libras, había sido despedida de su trabajo por no cumplir con las demandas y su relación había terminado.

“Recuerdo que rezaba para que una exploración mostrara un tumor cerebral, porque al menos entonces tendría un diagnóstico concreto”, dice ella. “Cuando ningún medicamento llega a tocar tu dolor, pero todos los médicos dicen que nada está mal, empiezas a pensar que estás loco”.

Emily no estaba imaginando cosas. Finalmente se le dio una respuesta: la fibromialgia, una afección crónica con síntomas que incluyen dolor y sensibilidad generalizados, sueño interrumpido, y problemas de memoria y cognitivos (también llamados “fibro fog”).

Se cree que entre seis y diez millones de estadounidenses sufren de fibromialgia, y la mayoría son mujeres. Pero hay una enorme confusión sobre lo que realmente es la fibromialgia, y no existen pruebas diagnósticas confiables o curas. Como resultado, las mujeres a menudo escuchan a su médico decir algo como lo que Emily escuchó: “Tendrás que acostumbrarte al dolor”.

Cómo todo comienza

Muchos expertos creen que la fibromialgia se desencadena por un trauma físico o emocional (un accidente automovilístico, un divorcio, un asalto sexual) que envía al cuerpo al modo de lucha o huida. Pero incluso algo tan simple como el giro de la cabeza de Emily puede provocarlo.

“Normalmente, el sistema nervioso simpático se enciende para preparar al cuerpo para una situación estresante, tensando los músculos y el tejido conectivo para aumentar su fuerza, y luego se apaga cuando desaparece la amenaza”, dice Ginevra Liptan, MD, autor de  The FibroManual: Una guía completa de tratamiento de fibromialgia para usted y su médico . Pero con la fibromialgia, el cerebro se atasca y la respuesta al estrés nunca se detiene, como si sonara una alarma de humo sin fuego.

Los expertos creen que la fibromialgia se desencadena por un trauma que envía al cuerpo al modo de lucha o huida.

Con el tiempo, un sistema nervioso simpático activado crónicamente puede causar caos en todo el cuerpo, manteniendo los músculos tensos (provocando dolor y sensibilidad), previniendo el sueño profundo y, en última instancia, provocando que los nervios que detectan el dolor aumenten sus señales.

Un diagnóstico difícil

Con enfermedades bien reconocidas como el cáncer y la diabetes, los médicos tienen herramientas como biopsias y pruebas de glucosa en la sangre para ayudar a hacer un diagnóstico concreto. Con la fibromialgia, muchos médicos siguen utilizando criterios que se originaron en 1990, lo que requiere que presionen 18 puntos (incluidos puntos específicos en el cuello, los codos, la espalda y las rodillas).

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“Si el paciente está sensible en 11 de los 18 puntos, y se han descartado otras causas, se diagnostica con fibromialgia”, dice el Dr. Liptan. En 2010, el Colegio Americano de Reumatología dejó de recomendar el examen de punto sensible debido a su naturaleza subjetiva (un paciente puede sentirse adolorido en 13 puntos un día y solo 10 al siguiente) y agregó “fatiga” y “niebla cerebral” a los criterios – junto con todo el dolor que dura de tres a seis meses que no puede explicarse por otro diagnóstico.

Para complicar las cosas, la fibromialgia a menudo coexiste con otras afecciones, como el síndrome del intestino irritable y las migrañas. (Los médicos que se centran en estas condiciones pueden pasar por alto la fibromialgia).

Una vez que finalmente se hace un diagnóstico, los estudios muestran que el proceso generalmente toma entre dos y 10 años, los pacientes aún deben lidiar con el hecho de que “algunas personas creen erróneamente que la fibromialgia es una enfermedad psicológica y que” todo está en su cabeza “, dice Tarvez Tucker, MD, profesor de neurología en la  Universidad de Salud y Ciencias de Oregon  en Portland.

¿Por qué las mujeres?

Aunque el papel del estrógeno en los síndromes de dolor es complejo, los niveles más altos de estrógeno durante el embarazo pueden proteger contra el dolor del parto. En contraste, cuando los niveles de estrógeno son bajos, como en el inicio del ciclo menstrual o en la menopausia, muchas mujeres experimentan más sensibilidad al dolor.

No es sorprendente que la fibromialgia a menudo aparezca en mujeres entre los 40 y 55 años. Y las personas que aún están en edad fértil a menudo dicen que su dolor empeora justo antes y durante sus períodos menstruales, cuando el estrógeno se precipita. También hay un componente genético: la fibromialgia tiende a darse en familias.

Buscando Alivio

Un puñado de medicamentos intenta atenuar las señales de dolor en el cerebro, pero no parecen mejorar otros síntomas de fibromialgia como fatiga o niebla cerebral. Los antidepresivos pueden ayudar, ya que los centros de dolor y estado de ánimo del cerebro se superponen, por lo que tratar a estos últimos, incluso en pacientes sin depresión, a veces puede mejorar el dolor.

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Para Servanne Edlund, de 40 años, madre de dos hijos de Silver Lake, Minnesota, una combinación de un fármaco bloqueador de nervios y un antidepresivo ayudó a aliviar el dolor que la llevó a su diagnóstico hace cinco años. “Me sentí mejor casi de inmediato: más energía, mejor sueño y menos dolor”, dice. “Comencé a caminar tanto como dos millas cada mañana. Antes de los medicamentos, no podía bajar las escaleras ”. Ciertos cambios en el estilo de vida también son prometedores.

Para Emily, que ahora tiene 41 años y vive en Asheville, Carolina del Norte, el alivio vino a través de una combinación de dieta y técnicas de relajación de mente y cuerpo. Sigue una dieta antiinflamatoria llena de frutas, verduras y pescado, medita de 10 a 15 minutos al día y duerme ocho horas por noche. “

El dolor ha disminuido enormemente, además de que la meditación ayuda a alargar mi fusible, por lo que no me molesto por las pequeñas cosas que solían molestarme cuando tenía dolor “, dice. “Aprendí que puede haber salud y felicidad después de la fibromialgia”.

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