Pourquoi les patients atteints de fibromyalgie ne peuvent pas réguler leur douleur

L’épuisement du système de gestion de la douleur du corps peut rendre les personnes atteintes d’affections chroniques incapables de trouver un soulagement, que ce soit naturellement ou par l’intermédiaire d’opioïdes.

En déclenchant ses récepteurs opioïdes, le cerveau est naturellement câblé pour arrêter ou atténuer l’inconfort physique.

Mais pour ceux qui souffrent de maladies chroniques telles que la fibromyalgie, le recours continu à ce processus peut être excessif – et finalement inefficace.

«C’est un peu comme essayer de courir un marathon… pendant des mois et des années», explique Daniel Harper, Ph.D., chercheur au Centre de recherche sur la douleur chronique et la fatigue à l’Université du Michigan. «Si le cerveau d’une personne libère constamment des opioïdes endogènes sur une longue période, il devient de plus en plus difficile de le faire.»

Au-delà d’une capacité réduite à s’auto-réguler, un tel dysfonctionnement graduel entrave également la capacité du cerveau à traiter et à traduire les effets des opioïdes délivrés sur ordonnance, ce qui, chez un patient type, pourrait apporter un soulagement.

Harper a co-écrit une étude récente examinant comment le cerveau de 18 femmes adultes atteintes de fibromyalgie réagit lorsqu’il est soumis à une douleur expérimentale (dans ce cas, différents niveaux d’intensité appliqués au pouce gauche).

Publié en mai dans la revue  Pain , il s’agit de la première étude du genre à évaluer une population souffrant de douleur chronique par une combinaison de tomographie par émission de positrons et d’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf).

En utilisant la technologie pour effectuer une imagerie dépendant du niveau d’oxygénation du sang et observer les récepteurs opioïdes pendant la séquence de la douleur, l’équipe de recherche a constaté une capacité de liaison réduite des récepteurs opioïdes, ce qui pourrait signifier moins de molécules réceptrices dans le cerveau des patients atteints de fibromyalgie.

Comme supposé, une telle dysrégulation affectait la capacité innée du cerveau à soulager la douleur.

Andrew Schrepf, Ph.D., chercheur au centre de douleur de l’UM et co-auteur de l’étude: «Nous avons été en mesure de compléter le tableau – leur cerveau fait un travail assez difficile en contrôlant la douleur».

“Ces patients sont très différents dans la façon dont ils éprouvent et traitent la douleur.”
Andrew Schrepf, Ph.D.

Des implications plus larges pour le traitement

Les résultats devraient aider à inciter les médecins qui pourraient autrement lutter contre la douleur associée à la fibromyalgie avec des opioïdes – qui, en plus de ne pas fonctionner,  peuvent être dangereux .

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Selon M. Harper, l’utilisation des opioïdes chez les patients souffrant de douleur chronique pourrait entraîner une hyperalgésie induite par les opioïdes, une maladie qui perturbe davantage les récepteurs de la douleur et augmente leur sensibilité à la douleur.

C’est pourquoi il existe un besoin de poursuivre le dialogue en dehors des cercles universitaires.

«Les médecins qui ne sont pas vraiment formés à la douleur pourraient avoir recours aux opioïdes plus fréquemment», explique Richard Harris, Ph.D., professeur agrégé d’anesthésiologie et auteur principal de l’étude.

La prégabaline, la duloxétine ou le milnacipran sont des médicaments alternatifs qui pourraient être envisagés à la place des opioïdes. On pense que ces médicaments agissent indépendamment des récepteurs opioïdes.

La nouvelle recherche, cependant, pourrait justifier une plus grande concentration sur la recherche d’autres moyens d’aider les patients atteints de fibromyalgie à gérer une maladie que certains experts médicaux ont précédemment qualifiée de psychosomatique.

«Les cliniciens peuvent penser aux thérapies non médicamenteuses», dit Harper. «Certes, il a été démontré que l’exercice était efficace, à condition de ne pas en faire trop… thérapie comportementale cognitive, obtenir un meilleur sommeil.

Bien que les chercheurs se soient concentrés exclusivement sur les sujets atteints de fibromyalgie, des liens qui ont également été examinés dans une étude de 2007 de l’UM, ils pourraient appliquer les résultats à d’autres types de douleur chronique.

Tout cela souligne la valeur d’une approche personnalisée.

«Il s’agit d’une nouvelle façon de penser», dit Schrepf. “Ces patients sont très différents dans la façon dont ils éprouvent et traitent la douleur.”

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